Connie Esau uit Zuid-Afrika: ”Zo is er telkens wel een herinnering die ze in haar hart heeft gesloten. ,,Het evenement is een belangrijk deel van mijn leven geworden.”

Iedereen heeft er al zin in, iedereen bereidt zich gedegen voor. In meer dan 50 landen werken groepen aan hun performance voor de World Gymnaestrada, die van 30 juli t/m 5 augustus 2023 in Amsterdam plaatsvinden. In een serie interviews met deelnemers en coaches praten we over hun betrokkenheid en passie voor het evenement. In aflevering 7: Connie (Cornelia) Esau uit Zuid-Afrika. Ze is lid van Bemur Gymnastics and Dance en doet straks mee aan haar zevende World Gymnaestrada.

Al in 1975 was Connie Esau erbij op de World Gymnaestrada. Dat was letterlijk nog een heel andere wereld. Niet alleen was Berlijn nog onderdeel van een gesplitste natie, het evenement was in het westelijk deel van die stad, maar ook Zuid-Afrika beleefde toen nog heel andere tijden. Minder fraaie, welteverstaan. Apartheid bestond in die tijd nog. Waar Esau in eigen land voortdurend geconfronteerd werd met verschillende regels en vrijheden voor zwart en wit, maakte ze in Duitsland kennis met een andere wereld. Het moet een schok zijn geweest toen ze nadien weer terugkeerde naar haar eigen land en ontdekte dat er in die paar weken logischerwijs niks veranderd, en zeker dus ook niet verbeterd, was. ,,Hoewel ons verblijf in Berlijn natuurlijk geweldig was, is het best lastig om aan die jaren terug te denken. Maar we hebben het achter ons liggen, we kijken nu maar wat graag vooruit.”

Toen ze in 1995 terugkeerde naar Berlijn voor de Gymnaestrada-editie van dat jaar was de wereld wel een stuk ten goede veranderd. Apartheid was in 1990 afgeschaft, zodat elke Zuid-Afrikaan dezelfde rechten kreeg. Connie bezocht daarna ook nog de Gymnaestrada in 2003 (Lissabon), 2007 (Dornbirn), 2011 (Lausanne) en 2019 (Dornbirn). Bij die laatste gelegenheid was ze vlaggendrager namens haar land. ,,Dat voelde heel speciaal, ik was echt verrast én vereerd.” Maar ook aan de Gymnaestrada van 2007 in Zwitserland heeft ze bijzondere herinneringen. ,,Daar maakten wij als Zuid-Afrika onderdeel uit van de sluitingsceremonie met een optreden, dat was ook heel speciaal.”Zo is er telkens wel een herinnering die ze in haar hart heeft gesloten. ,,Het evenement is een belangrijk deel van mijn leven geworden.”

Dat is ook letterlijk zo. Want ze is inmiddels al vele jaren getrouwd met het vriendje dat ze tijdens de World Gymnaestrada van 1975 had. ,,Hij was toen mijn vriend, nu mijn man. Ook in 1995, 2007 en 2011 was hij mee naar het toernooi als deelnemer, en vandaag de dag is hij nog altijd betrokken bij Gymnastics for All.’’ Na terugkeer uit Berlijn in 1975 startte Esau met een aantal enthousiastelingen, waaronder haar man, de Phoenix Gymnastics Coaches Club, waarbij de kansarme jeugd de kans kreeg ook kennis te maken met gymnastiek en dans. ,,Een heleboel van de kinderen uit die tijd hebben daar echt profijt van gehad. Sommigen zijn jaren later zelfs meegeweest naar de Gymnaestrada, coach geworden bij een vereniging of nog altijd sportief bezig. Dat maakt ons erg trots.”

Amsterdam zal dus, bijna 50 jaar na het bezoek aan Berlijn nota bene, haar zevende deelname betekenen. ,,Ik kijk er echt naar uit. Elke keer is weer speciaal, iedere keer is de ervaring weer anders. Maar toch is het telkens ook weer het feest van de herkenning. Het ontmoeten van gymnasten uit andere landen, het beleven van zo’n non-competitief evenement, het aanmoedigen van anderen, het met elkaar optrekken in een ander land, ik kijk telkens al jaren van tevoren naar die ene week uit.”

Esau (67) maakt deel uit van Bemur Gymnastics and Dance, een club uit Kaapstad. De vereniging, die traint onder leiding van Barbara Murphy, hoopt met zo’n 200 leden – jong en oud – naar Amsterdam te komen. Esau vormt met een aantal leeftijdsgenoten de seniorengroep, waarvan de jongste 60 is en de oudste 79. ,,In ons optreden zullen de tradities en cultuur van Zuid-Afrika nadrukkelijk terugkomen. We hebben er de laatste tijd, bij onze optredens in Kaapstad en omgeving, al veel bijval voor gekregen, we trekken er letterlijk volle zalen mee.”

De club draait op volle toeren, er is veel levendigheid in het Athlone Community Centre. ,,Het is geweldig om met name de jeugd daar zo enthousiast bezig te zien.” De groep maakt elke zaterdag lange uren om de oefening erin te slijpen. Bovendien moet Bemur Gymnastics and Dance er hard aan trekken om voldoende fondsen te verwerven voor de trip naar Amsterdam. ,,Vandaar ook dat we geregeld optredens verzorgen.”

Kleur en afkomst vormen inmiddels gelukkig geen beletsel meer om met elkaar te sporten. ,,Dat is zo belangrijk, geeft zo’n beter gevoel. Discriminatie is het ergste dat er bestaat, dat we daar nu niet meer hebben te maken, is een hele opluchting. Het heeft lang geduurd, maar uiteindelijk is het er gelukkig toch van gekomen.”

Esau kijkt uit naar de trip naar Amsterdam. Vanzelfsprekend moet voor die tijd nog veel worden getraind, maar dat brengt alleen maar veel vreugde. ,,En dan straks als we in Nederland zijn ben ik benieuwd naar de Gymnaestrada, met al zijn belevenissen, maar ook naar de stad. Ik ben er, samen met mijn man, al eens eerder geweest tijdens een vakantie. De grachten, met hun bruggetjes, de klompen, de tulpen natuurlijk; het is toch prachtig om het nu met onze groep te beleven.”

Meer Nieuws

Tours & Tickets Amsterdam

Tours & Tickets Amsterdam

Vrijwilligers maken het evenement!

Vrijwilligers maken het evenement!

Julie Levasseur uit Canada: “We kunnen veel van elkaar leren. Sport kan je zoveel meer brengen dan alleen een medaille.”

Julie Levasseur uit Canada: “We kunnen veel van elkaar leren. Sport kan je zoveel meer brengen dan alleen een medaille.”